¿Una zapatilla que se arregla sola? Podría estar aquí pronto

Imagina esto: estás jugando fútbol con amigos. Al patear la pelota, te das cuenta de que la parte inferior de tu pie se siente fría y húmeda. Subes la zapatilla para mirar la suela. Una gran grieta deja que el agua de los charcos se filtre a través de ella. Cuando llegas a casa, tiras las zapatillas de deporte destruidas a la basura.

Ahora imagina otro escenario. No tiras las zapatillas de deporte. En su lugar, presionas los dos lados de la suela agrietada para que se toquen. Dejas la zapatilla en un lugar cálido. Unas horas más tarde, la grieta se ha vuelto a fusionar.

Gracias a Qiming Wang, una suela de zapatillas de auto curación pronto podría convertirse en realidad. Es profesor en la Escuela de Ingeniería Viterbi de la Universidad del Sur de California. En febrero, él, tres de sus estudiantes y un profesor de la Universidad de Connecticut anunciaron que habían inventado el caucho imprimible en 3D que podía arreglarse por sí solo.

“Puede sanar como una herida en su músculo, volviendo a su estructura original”, dice Wang. El material se podría utilizar para imprimir en 3D no solo las suelas de las zapatillas de deporte, sino también los juguetes, los neumáticos de las bicicletas y hasta los satélites.

El material es un tipo de caucho hecho de silicona. Cuando se expone al calor, provoca una reacción química que une sus átomos nuevamente. Cuanto mayor sea el calor, más rápido sucede esto. Wang dice que la curación también puede ocurrir a temperatura ambiente, solo que toma más tiempo.

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Para imprimir en 3D un objeto de autorreparación, el primer paso es hacer un modelo en la computadora. El modelo está virtualmente “cortado” en 100 imágenes más pequeñas. Esta primera imagen se proyecta sobre una capa delgada de caucho, que comienza como un líquido. La goma toma la forma de la imagen, y la luz de la proyección la convierte de líquido a sólido. La siguiente imagen se proyecta en otra capa de goma líquida sobre la primera. La forma final y completa se construye capa por capa como esta.

Muchas compañías diferentes “quieren una tecnología futura como esta”, dice Wang. Su investigación fue financiada en parte por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos. Se espera hacer “alas de avión impresas en 3D que puedan curarse por sí mismas después de un impacto con una bala o un pájaro”, dice; La impresión 3D hace que este tipo de fabricación sea rápida y económica.

Después de que el equipo de Wang publicó su investigación, fue contactado por compañías de calzado que quieren usar su material para hacer zapatos. Sin embargo, primero, Wang y su equipo tienen que intentar hacerlo en diferentes niveles de dureza. También deben descubrir cómo hacer heridas como pinchazos, que tienen bordes irregulares que no se tocan en todos los lados, recuperar su forma original para que la curación pueda suceder.

Wang cree que su material tardará dos o tres años en aparecer en los zapatos que compramos en las tiendas.

Una cosa emocionante acerca de los materiales de autocuración es la cantidad de desechos que podrían eliminar, especialmente con tanto plástico ensuciando nuestros océanos y vertederos. El caucho especial de Wang puede curarse solo “más de 10 veces, no hay problema“, dice. Cuando ya no puede curar, puede ser reciclado.


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